周一,美国宇航局的一艘航天器进入小行星本努的轨道,这是宇宙探索的一个新里程碑。本努是人类制造的宇宙飞船环绕的最小天体。
这艘名为“欧西里斯-雷克斯”的太空船是美国第一次访问小行星并将其尘埃样本返回地球的任务。
这艘价值8亿美元的无人驾驶宇宙飞船两年前从佛罗里达州卡纳维拉尔角发射,12月3日抵达目的地,距离约7000万英里(1.1亿公里)。
周一,在对小行星进行了几周的仔细研究之后,宇宙飞船在下午2:43(格林威治标准时间1943)发射了推进器,将其送入班努周围的轨道。
这颗小行星直径约为1600英尺(500米)。
图森亚利桑那大学的Osiris Rex首席研究员但丁·劳雷塔说:“进入班努的轨道是我们团队多年来一直在计划的一项惊人成就。”
美国国家航空航天局说,这一轨道标志着“人类的一次飞跃”,因为从来没有一艘航天器“如此靠近如此小的空间物体——其重力几乎不足以使飞行器保持稳定的轨道”。
宇宙飞船正在本努轨道上运行,离它的中心大约一英里。
欧洲航天局的罗塞塔航天器于2016年5月绕彗星运行,但距离彗星中心67P/Churyumov Gerasimenko约4英里。
美国宇航局说,本努的重力只有地球的500万分之一强。
奥西里斯·雷克斯的每一个轨道将花费62小时。
计划是让欧西里斯·雷克斯在2月中旬绕本努轨道运行,使用一套由五个科学仪器组成的高分辨率地图来帮助科学家精确地确定从何处取样。
然后,在2020年,它将伸出它的机械臂,在一个机动丰富的库恩斯,奥西里斯雷克斯项目经理洛克希德马丁航天系统在丹佛,描述为“温和的高五”。
使用一个类似汽车空气过滤器的圆形装置和一个反向真空装置来搅动和收集灰尘,该装置的目标是从小行星表面抓取大约两盎司(60克)的物质,并在2023年将其返回地球。
作为早期太阳系的一部分,本努也被认为是潜在的危险。它在2135年与地球相撞的几率为2700%。
这颗富含碳元素的小行星是从太阳系大约50万颗小行星中挑选出来的,因为它的轨道接近地球绕太阳运行的轨道,大小适合科学研究,是美国宇航局已知的最古老的小行星之一。
科学家们希望它能揭示更多关于太阳系早期形成的信息,以及如何在小行星中发现金属和水等珍贵资源。

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